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Archive for 3/04/18

Demócrito se cuenta entre los primeros matemáticos griegos que influyeron en el desarrollo posterior de la geometría. Aunque sus trabajos matemáticos no han sobrevivido, está claro que Demócrito tenía un gran interés en las cónicas y otros aspectos de la geometría sólida. Los grandes geómetras griegos Apolonio de Perga y Arquímedes de Siracusa llegaron mucho más tarde, pero incluso estudiaron algunos de los problemas investigados por Demócrito. 

La información sobre la vida de Demócrito está distorsionada por varios relatos no verificables. Una cronología ubica su nacimiento después del año 500 a.C. y su muerte alrededor del 404 a.C., y lo presenta como el maestro de Protágoras de Abdera; otra versión enmarca su vida mucho más tarde, presentándolo como un contemporáneo de Sócrates, naciendo alrededor del año 460 a.C. y muriendo en aproximadamente el 404 a.C. La mayoría de los estudiosos aceptan las últimas fechas. 

Demócrito nació en Abdera, Tracia, y era bastante rico. Viajó mucho, visitó Atenas y fue conocido como el “filósofo risueño”, ya que encontraba las locuras de la humanidad divertidas. Aunque más de 60 de sus obras estaban contenidas en la biblioteca de Alejandría, ninguna de ellas ha sobrevivido intacta, por lo que el conocimiento de sus escritos proviene completamente de citas y comentarios. Los alumnos de Demócrito propagaron su doctrina, y uno de ellos fue maestro de Epicuro. Por lo tanto, se piensa que el epicureísmo representa una elaboración de las teorías físicas de Demócrito. 

La teoría de los átomos no se originó con Demócrito, sus raíces se remontan al segundo milenio a.C., pero Demócrito desarrolló la idea ampliamente. Los átomos eran objetos indivisibles, los bloques de construcción básicos de la materia y el alma; las diferencias percibidas en los objetos surgen de la disposición y posición de los átomos dentro del vacío ambiental. La Tierra de Demócrito era plana y larga, con terremotos causados por fluctuaciones en la cantidad de agua en las cavidades subterráneas. 

Demócrito hizo uso de la esfera en su filosofía natural, ya que tanto el fuego como el alma consisten en átomos esféricos. Él veía la esfera como un ángulo puro, con lo que quería decir que estaba uniformemente doblada. Se cree que Demócrito concibió la esfera como un poliedro con caras minúsculas y, por lo tanto, creía que una tangente entra en contacto con un círculo a lo largo de una distancia y no en un solo punto. 

Discute la cuestión de si las dos superficies contiguas producidas cuando un cono se corta en rodajas horizontalmente son iguales. Si son iguales, podría parecer que un cono es más parecido a un cilindro; si son desiguales, el cono debe tener pasos pequeños. Estas preguntas golpean al corazón de la divisibilidad y al concepto del continuo, que serían tan intrigantes para los griegos posteriores como para los matemáticos europeos modernos. La propia opinión de Demócrito sobre el dilema no está clara. Arquímedes también registra que Demócrito examinó la proporción de tamaños entre cilindros, pirámides y prismas de la misma base y altura, pero no conocemos el alcance del conocimiento de Demócrito. 

Demócrito también exploró el campo de la biología, y derivó una doctrina de la evolución de la cultura que representa el desarrollo de las civilizaciones. Demócrito ejerció un dominio significativo sobre el pensamiento posterior en la filosofía natural, y su atomismo más tarde influyó en el epicureísmo. Es difícil medir el alcance de sus logros matemáticos, pero es evidente que sus investigaciones y preguntas provocaron las preguntas de los siguientes matemáticos.


Fuente bibliográfica:

  • McElroy, Tucker (2005) A to Z of Mathematicians. Facts On File, Inc.

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